De SOS a mayday, breve historia de la llamada internacional de socorro

¿Sabes cuál es la llamada internacional de socorro? ¿Era en origen tal y como la conocemos a día de hoy? Hasta finales de 1890, en los buques sólo existían señales de socorro visuales y auditivas como pueden ser banderas de semáforos, bengalas de señales, campanas o sirenas de niebla. Fue en esta década cuando se desarrolló la telegrafía inalámbrica y comenzó a utilizarse en las comunicaciones marítimas. No obstante, la estandarización de la señal de socorro tardaría un poco más debido a las diferencias entre los distintos países y a la competitividad entre las compañías de radio.

Der Untergang der Titanic, ilustración del hundimiento del Titanic, realizada en 1912 por el artista alemán Willy Stöwer (colorizada). Willy Stöwer, Public domain, via Wikimedia Commons

En agosto de 1903 se celebró en Berlín la Conferencia Preliminar de Telegrafía Inalámbrica. Se trataba pues de la primera reunión multinacional para discutir el desarrollo de estándares de radio en todo el mundo. El detonante había sido el incidente producido con el SS Deutschland el año anterior. Resulta que a bordo de este buque iba el príncipe Enrique de Prusia, el cual intentó sin éxito enviar un mensaje en agradecimiento por su hospitalidad al presidente de Estados Unidos Theodore Roosevelt. Este mensaje nunca alcanzó su destino porque el buque iba equipado con radio Slaby-d’Arco mientras que la estación receptora era de la Compañía Marconi, y la política de esta empresa era ignorar todas las trasmisiones de otras compañías exceptuando las alertas de emergencia.

En dicha conferencia participaron 9 países: Alemania, Austria, España, Estados Unidos de América, Francia, Hungría, Rusia, Gran Bretaña e Italia. El resultado fue la adopción por parte de cada uno de los gobiernos de un Protocolo Final que constaba de 8 artículos. Como conclusión principal del protocolo se puede destacar que se decidió que las estaciones costeras recibirían y transmitirían telegramas desde y hacia los barcos en el mar sin distinción en cuanto al sistema de telegrafía inalámbrica utilizado. Además, se acordó dar prioridad a las llamadas de auxilio transmitidas por los barcos. En esta conferencia también se mencionó la posibilidad de crear una señal internacional de socorro. Fue el capitán Quintino Bonomo, un representante italiano, quien propuso que los barcos en peligro deberían enviar la señal «SSS DDD» a intervalos de unos pocos minutos. No obstante, esta propuesta nunca llegó a ser adoptada a nivel internacional.

Volviendo a la Compañía Marconi, o como se acabó denominando posteriormente Compañía Internacional de Comunicación Marina Marconi, era la compañía pionera por aquel entonces en telecomunicaciones de larga distancia e ingeniería. Fue fundada por el ingeniero electrónico italiano Guillermo Marconi el 20 de julio de 1897 tras la concesión de la patente británica por la invención de la telegrafía sin hilos.

Fue en esta compañía donde se propuso la primera señal de emergencia internacional. A través de una circular interna, llamada Circular 57 que fue publicada el 7 de enero de 1904, estableció que para todas las instalaciones de la compañía situadas por todo el mundo la llamada para pedir auxilio sería «CQD«, que en código morse se escribe (— · — · / — — · — / — · ·). Esta señal de ayuda empezó a emplearse a partir del 1 de febrero de ese mismo año.

Este término se interpretaba como «Come Quickly, Distress» (en español «Vengan Rápido, Problemas»), aunque en realidad su significado era: CQ («Copy Quality«, «Calidad de copia«) y D («Distress«, «Problema»). CQ era el prefijo que se utilizaba en telegrafía para identificar mensajes que fuesen de interés para todas las estaciones. Este prefijo sigue siendo utilizado a día de hoy por radioaficionados para iniciar el contacto ya que, además, CQ suena a «Seek you» («Te busco«). No obstante, a pesar de este esfuerzo por parte de la Compañía Marconi, durante esa época seguían conviviendo otras llamadas de emergencia. Por ejemplo, en Italia preferían emplear el código «SSS DDD«.

Por otro lado, en la Marina de los Estados Unidos se propuso emplear a través de radio las señales de bandera visual estándar, conocidas como Código Internacional de Señales. Para el caso de auxilio la señal de bandera era «NC«. Esta sugerencia apareció por primera vez en la edición de 1906 del Manual de Telegrafía Inalámbrica para el uso de Electricistas Navales de S. S. Robinson.

Mientras tanto en Alemania utilizaban «SOE«, una combinación muy sencilla de letras en morse  ( ··· — — — · ) que posteriormente pasó a cambiarse la última letra por otra S para que fuese más fácilmente identificable en una comunicación. Por tanto, «SOE» pasó a convertirse en «SOS» ( ··· — — — ··· ). Esta secuencia en morse fue denominada Notzeichen y se convirtió el 1 de abril de 1905, con la emisión de un conjunto de regulaciones de radio nacionales por parte del gobierno alemán, en la señal de socorro nacional.

Representación del capitán Edward John Smith pidiendo a Jack Phillips que emita la señal de auxilio desde el RMS Titanic, portada de The Wireless Man, de Francis A. Collins, en su reimpresión de 1993. User Thomas H. White on en.wikipedia, Public domain, via Wikimedia Commons

Hay muchas teorías en torno al significado de la secuencia SOS, por ejemplo «Save Our Ship» («salven nuestro barco»), «Save Our Souls» («salven nuestras almas»)​ o «Send Out Succour» («envíen socorro»). Incluso se llegó a pensar que su origen podría derivar del latín de la expresión «Si Opus Sit» que se puede traducir como «si fuera necesario» o «cuando sea necesario» y que derivó en «es necesario el socorro inmediato». Todas ellas completamente alejadas de la realidad, puesto que «SOS» carece de significado alguno y como se dijo anteriormente esta secuencia fue seleccionada por su facilidad de transmisión y de memorización.

Dadas estas características, «SOS» fue declarada como señal de emergencia internacional en la primera Conferencia Radiotelegráfica Internacional celebrada en Berlín en 1906. En esta ocasión se reunieron 29 países. Además del acuerdo sobre la señal de auxilio, de esta conferencia nació el Convenio Radiotelegráfico Internacional cuyo anexo contenía el primer reglamento sobre la materia. Este reglamento fue desarrollado y revisado en las conferencias siguientes hasta dar paso al hoy conocido como Reglamento de Radiocomunicaciones.

Según referencias históricas, el primer buque en transmitir la secuencia «SOS» fue el trasatlántico de la Cunard RMS Slavonia cuando navegaba por las Azores el 10 de junio de 1909. La segunda transmisión de la llamada de socorro fue efectuada el 11 de agosto de 1909 por el vapor SS Araphoe cuando se encontraba frente a la costa de Carolina del Norte, durante su trayecto desde Nueva York a Jacksonville, debido a la rotura de un mástil que le obligó a quedar a la deriva.

A pesar de ser declarada «SOS» la llamada internacional para pedir ayuda, durante un tiempo convivió con otras llamadas, entre ellas la «CQD«. Esto fue debido a la resistencia por parte de los operadores de Marconi a adoptar la nueva señal. Es por ello que el RMS Titanic durante su hundimiento en 1912 transmitió tanto la secuencia «CQD» como «SOS» para pedir auxilio.

Esta catástrofe puso de manifiesto otros problemas, como eran que los buques sólo mantenían la radio operativa durante las horas de día o que no había una longitud de onda específica para enviar las señales de auxilio. Como consecuencia, unos meses después se celebró en Londres la Conferencia Radiotelegráfica Internacional y en ella se acordó asignar una longitud de onda de 600 metros (500 kHz de frecuencia) para emitir las señales de socorro desde los barcos. Por último, se dio instrucciones de hacer un silencio de radio de tres minutos a los 15 y 45 minutos de cada hora para escuchar posibles señales de auxilio.

«SOS» fue la señal oficial hasta el 1 de enero de 1998, cuando desapareció la telegrafía a bordo de los buques y se dio paso único a la radio por voz y a los sistemas satelitarios. El último buque en emitirla fue el MV Oak, casualmente el 31 de diciembre de 1997, cuando sus motores se pararon durante una tormenta y se produjo un corrimiento de carga.

Con la aparición de la radio por voz se creó también una llamada de emergencia sonora equivalente a la telegráfica conocida como «mayday«. Esta llamada fue ideada por Frederick Stanley Mockford en 1923 y proviene del francés «m’aider»ayudadme«), cuya expresión completa es «venez m’aider» («vengan a ayudarme«). Fue adoptada en la Conferencia Radiotelegráfica Internacional de 1927 que tuvo lugar en Washington. Para iniciar la llamada de socorro por voz debe decirse 3 veces «mayday» (pronunciado medé). A día de hoy «mayday» sigue siendo la llamada mundial de socorro.


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Lucía Santiago Caamaño es Doctora en Ingeniería Naval por la Universidade da Coruña. Investigadora y profesora en la misma universidad. Puedes conectar con ella a través de LinkedIn.

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