Rocketship, el barco de transporte de cohetes espaciales de la United Launch Alliance (ULA)

El R/S RocketShip, anteriormente denominado M/V Delta Mariner, es el buque que utiliza la United Launch Alliance (ULA) para transportar los cohetes espaciales Atlas V, Delta IV y Vulcan desde su planta de construcción en Decatur (Alabama) hasta las instalaciones de lanzamiento en la Base Aérea de Cabo Cañaveral en la costa Atlántica de los EE.UU. o en la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg en la costa del Pacífico.

Construido en 1999 en el astillero de Halter Marine en Pascagoula (Mississippi) para Foss Maritime, la compañía marítima que lo opera, el bautizado originalmente como Delta Mariner es un buque de carga rodada de 95,28 metros de eslora por 24,99 metros de manga, de gran maniobrabilidad y capaz de navegar con solvencia tanto en ríos como en mar abierto.

El buque opera para la ULA desde la creación de ésta en 2006. La United Launch Alliance es una joint venture formada por las compañías Lockheed Martin Space y Boeing Defense, Space & Security, que se encarga de construir y operar los cohetes Delta IV, Vulcan y Atlas V, utilizados para poner en órbita satélites de comunicaciones, meteorológicos, de seguridad nacional o comerciales, para el Departamento de Defensa estadounidense, la NASA, u otros clientes.

La ULA reparte sus instalaciones entre Denver (Colorado) en donde se encuentran los equipos de ingeniería, soporte de misión, pruebas y gestión de proyectos; Decatur (Alabama) y Harlingen (Texas), en donde se fabrican y ensamblan los cohetes; y en Cabo Cañaveral (Florida) y la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg al norte de Los Ángeles (California), en donde se realizan los lanzamientos.

Los cohetes y otros componentes se transportan por carretera unos dos kilómetros desde la fábrica de Decatur hasta un muelle en el río Tennessee, en donde son cargados directamente en el buque gracias a la puerta-rampa de popa. En la bodega del buque, con una capacidad de carga máxima de 4.000 toneladas, caben hasta tres Common Booster Core (CBC) del Delta IV de 49 metros de largo. Las segundas etapas de los cohetes se transportan dentro de unos contenedores climatizados. El buque también transporta los adaptadores de la carga, que unen los satélites a los cohetes, y las cofias de los mismos.

El buque baja por los ríos Tennessee, Ohio y Mississippi hasta la desembocadura de este en el Golfo de México, en un viaje de más de 1.500 kilómetros. Desde allí puede rodear la península de Florida hasta Cabo Cañaveral, añadiendo 3.500 kilómetros más en un viaje de siete días en total, o cruzar el canal de Panamá y navegar hasta Vandenberg, en un viaje de tres semanas en el que recorre otros 8.000 kilómetros. Propulsado por dos generadores diésel de 2.983 kW cada uno, el buque alcanza los 15 nudos en mar abierto, aunque no puede superar los 5 nudos cuando navega en los ríos.

Tras veinte años de servicio, en septiembre de 2019, Rocketship fue escogido como nuevo nombre del buque mediante un concurso entre los trabajadores de la ULA, sustituyendo a su anterior denominación, Delta Mariner.

Características principales
Eslora: 95,28 metros
Manga: 24,99 metros
Calado: 4,64 metros
Potencia instalada: 5.966 kW
Velocidad: 15 nudos (mar abierto); 5 nudos (río)


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Juan A Oliveira es Ingeniero Técnico Naval por la Universidade da Coruña y MBA por la UNIR. Desde 2013 edita y coordina el blog de temática naval vadebarcos.net. Puedes conectar con él a través de Twitter o LinkedIn.

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